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第31回 岩手競馬に咲いた大輪の花・・・高橋優子の短すぎる生涯(5)

 優子氏はさらなる飛躍を目指し、1973(昭和48)年のシーズン終了後のオフを利用して、武者修行として紀三井寺競馬場(和歌山県・1988(昭和63)年3月廃止)で騎乗すると、約2ヶ月の期間中に5勝を挙げた。そして新年度の岩手競馬で成長した姿を披露しようと、活躍を誓って6年目のシーズンがスタートした。

 しかしシーズン開幕から1ヶ月ほど経った1974(昭和49)年5月17日。優子氏は急性心不全で突然この世を去ることになる。享年23歳。実働5年1ヶ月にわたる生涯成績1776戦209勝(岩手県外を含む)は、女性でなくとも若手騎手として将来を嘱望されるには十分な実績といえよう。そして現在もなお「優秀な男性騎手とも互角の技量を持つ、日本の競馬界における史上最高の女性騎手だろう」と現役時代を知る人から評される騎手を失ったことは、岩手競馬のみならず日本の競馬界全体の大きな損失であった。

・引き継がれた魂

 この時、水沢競馬場の厩舎には、高橋優子の存在によって女性でも騎手になれることを知り、その夢を実現させるために彼女を慕って岩手にやって来た1人の女性が腕を磨いていた。その女性・・・吉田弥生は、高橋優子の死から2年後の1976(昭和51)年に日本競馬史上3人目の女性騎手として岩手からデビューし、彼女の魂は引き継がれた。この時、後を追う者が岩手にいなかったら、もしかしたら日本における女性騎手の歴史はこの段階で終焉を迎えていたかも知れない。

 その後岩手以外でも女性騎手は誕生し、多くの女性騎手が競馬界に足跡を残している。その歴史の第一歩を岩手競馬が記したのは、古くから馬とともに生きてきた岩手県の歴史風土が、騎手を目指す勇気を持つ女性を生み、それを皆が受け入れる土壌を築いていたためではなかっただろうか。

 さらに組合が女性騎手の存在を、また女性でも騎手として活躍できることを広める努力を続けたことも忘れてはならない。その取り組みについてはまた別の機会に詳しく紹介する機会を設けたい。

普段着姿の高橋優子氏
普段着姿の高橋優子氏を収めた貴重な1枚 出所/「岩手県競馬組合30周年記念誌」(岩手県競馬組合)

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高橋優子氏の最後の勝利となった1974(昭和49)年4月28日・水沢競馬第1レースの成績表(提供:NAR地方競馬全国協会)
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第30回 岩手競馬に咲いた大輪の花・・・高橋優子の短すぎる生涯(4)

 高橋優子の存在そして活躍は、それまで社会的には男性社会の象徴の1つと見られていた競馬界に風穴を開けた。また競馬界の内部から見ても、女性騎手が誕生したというだけではなく、女性でも優秀な技能を持つ騎手が登場する事を証明したことは衝撃以外の何者でもなかったであろう。それゆえ優子氏は新聞の社会面やテレビへのゲスト出演などを通じ、その生い立ちや活躍ぶりが紹介されるようになった。

 その象徴的な出来事として、1971(昭和46)年に大晦日恒例のNHK紅白歌合戦に審査員として出演したことが挙げられる(注)。紅白の審査員といえば“その年の顔”や“時代の旬”の人が数多く選ばれることから、いかに優子氏が世間から注目されていたかが伺える。と同時に、地方競馬関係者の紅白出演は他に例がなく、その意味では地方競馬史における快挙と言って過言ではないだろう。

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高橋優子氏を紹介する河北新報の記事(1971(昭和46)年2月5日付「河北新報」(「岩手県競馬組合30周年記念誌」(岩手県競馬組合)より転載))


 また、厩舎での優子氏は馬運車の運転手という役割も担っていた。この当時の盛岡⇔水沢間の輸送は、各厩舎が自前で持つ馬運車で輸送していたが、高橋武厩舎には大型免許を持つ者がいなかった。そこで優子氏は大型免許を取り、盛岡開催に出走する馬を積んだ馬運車のハンドルを握ったのである。盛岡開催の時は夜中に調教に乗った後に馬運車に馬を積み、運転をして到着すればすぐレースに騎乗する。そしてレースが終われば休む間もなく再びハンドルを握り、来た道を戻って来る厳しさだった。

 そういった日々を積み重ねる中で、優子氏の手綱捌きはより一層磨きがかかり、3年目以降もコンスタントに勝ち星を積み重ねた。その成長ぶりを見守っていた父・武氏は「いずれは調教師となって、女性でも馬を育てる仕事ができることを示してほしい」という夢を抱くようになっていた。

(注)この時の優子氏は競馬場での勝負服姿とは違う着物姿を披露している。なお、この時の映像はNHKの映像ライブラリー「NHKアーカイブス」(埼玉県川口市)ほか、全国のNHK地方局等で視聴できる。

騎乗合図を待つ高橋優子
騎乗合図を待つ高橋優子氏(右端) 出所/「岩手県競馬組合30周年記念誌」(岩手県競馬組合)

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パドックでの高橋優子氏 出所/「岩手県競馬組合30周年記念誌」(岩手県競馬組合)

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